Estoy en la parte de abajo en una casa de alquiler en Irlanda, secando las cosas que están mojadas, que son la mayoría de las cosas, cuando lo oigo desde el piso de arriba:

"Corriendo por el tubo JJ Florence" ... Es Joe Turpel retransmitiendo la ronda 4  en el webcast. ... sale del tubo y acaba con un giro sólido".

Yo paro. Escucho.

Normalmente, escuchar los ecos de un webcast en una casa llena de surfistas no es nada especial. Pero este es especial, es el penúltimo día del Meo Rip Curl Pro en Portugal, y la carrera por el título mundial está emocionante. John John tiene una oportunidad de llevarse el título, siempre que haga la final y Jordy no gane el campeonato. Lo cual es interesante en sí mismo, pero lo que me llama la atención es que Mick Fanning, que está en el piso de arriba, se excusa hace 20 minutos para "echar una siesta".

Buen intento, campeón. Si yo puedo escuchar la transmisión significa que no él puede dormir, y no puede hacerlo porque está interesado en lo que pasa, porque echa de menos las lycras, el rendimiento, la presión - y tal vez, sólo tal vez, esto es una pista para resolver el rompecabezas sobre el futuro de Mick Fanning.

Subo la escalera con las puntas de los pies, con el corazón bombeando como un policía en su primera incursión. En el pasillo, los tablones chirriaban. Thump-thump, thump-thump, thump-thump. Llego a la habitación y miro desde una esquina y está profundamente dormido. En la cama junto a él, el grom irlandés Gearoid Mcdaid está debajo de las mantas, y el teléfono sobre su cabeza. Me guiña y vuelve su atención a la transmisión por internet.

John John bate a Michel Bourez y Adriano de Souza y avanza directamente a los cuartos de final. La voz de Joe Turpel se une a un leve ronquido que viene desde la habitación de Mick.

El viaje de "Comfortably Numb" donde fuimos a surfear a tierras del norte en aguas glaciares sucedió justo después de que Mick terminar en Bells. Faltó a Margaret para comenzar su año sabático porque, como escribí en esa historia, "después de una montaña rusa 2015 que incluyó triunfos, un ataque de tiburón, una separación matrimonial y la muerte de su hermano en medio de una carrera por el título mundial, cumplió con su límite de drama para toda una década ".

Este año se suponía que estaba destinado a la exploración de sí mismo y de la vida fuera de una lycra, para ver si las competiciones todavía le motivaban...o quizás un tiempo para retirarse y hacer algo nuevo - viajes de vídeo, hacer cerveza, salvar a los elefantes...

Cuando caminas por la calle en Dublín y ni un alma sabe quién eres, eres sólo una persona que pasa. Y eso es realmente refrescante

Después de "Comfortably Numb", habría apostado mucho dinero que no se jubilaría. "Estará demasiado aburrido, pensé".¿Cuántos viajes de freesurf podría seguir? Mick es un competidor. ¿No tenía más objetivos que cumplir en el tour? ¿Otro título mundial, tal vez? Pero hoy, aquí en Irlanda, no estoy tan seguro. Después de siete días, 950 millas, 10 baños, 43 bebidas, 8 cantos irlandeses y algunos corazones a corazón, debo decir que parece genuinamente contento.

Entonces, ¿qué es lo próximo para Mick Fanning? ¿En qué dirección irá en 2017? Para adelante - eso es todo lo que podemos decir con seguridad.

MICK

  La gente probablemente pensará que fue el año pasado fue lo que provocó que este me lo haya tomado así, cuando en realidad no es así. Era algo que había estado construyendo durante dos o tres años, y creo que los acontecimientos del año pasado fueron el último clavo en el ataúd.

En plan, "Toma un descanso, vete por un minuto. Llena tu tanque de diversión." Porque llegué al final de 2015, una vez que finalmente llegué a casa después de Pipe, simplemente no tenía nada. Estaba totalmente vacío. A menudo trato de ayudar a otras personas porque siempre siento que estoy en un lugar donde puedo hacer eso, pero esta vez, ni siquiera podía conmigo mismo. Algo tenía que cambiar. Estar fuera del centro de atención y fuera de mi zona de confort, estar en lugares donde no estaba buscando.

Porque parecía que la gente me miraba diciendo: "¿Estás bien?" A veces las miradas dicen más que las palabras. Y no necesito que me lo recuerden todos los días, porque estoy pensando en ello de todos modos. Pero cuando caminas por la calle en Dublín y no un alma sabe quién eres, eres sólo una persona que pasa. Y eso es realmente refrescante.

Son las 5 de la mañana, es nuestra primera mañana en Irlanda . Todavía está oscuro. Me despierto a la voz de Mick." ¿Cómo habéis dormido?", nos pregunta. "Tuve el sueño muy extraño. No sé dónde era el campeonato, creo que era una ciudad, Nueva York o algo así. No sé si había perdido la manga o que, todo lo que sabía era que tenía que salir de allí. Solo coge tus cosas y vete. Pero cada vez que regresaba a mi casillero había algo más que limpiar. Obviamente, había tablas y trajes de neopreno, pero también cosas raras como trajes de vestir y más cosas...cosas extrañas que nunca llevaría a la playa. Solo quería salir y desaparecer, pero las cámaras me seguían y yo decía: 'Solo vete ...' "
¿Qué echo de menos del Tour? En realidad, sólo los amigos. Viajas con estas personas durante tanto tiempo y sufres los altibajos junto a ellos. También son tu familia, y la gente que te ayuda cuando estás en el camino. Y no echas de menos a todos. [Risas] Hablando con personas mayores que se han retirado siempre suelen decirlo, lo que se extraña son sus amigos.

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Texto: Taylor Paul / Fotos: Corey Wilson